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17 janvier 1706, naissance de

  Benjamin Franklin, parangon des vertus américaines

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De tous les Pères fondateurs des États-Unis d'Amérique, Benjamin Franklin est sans doute le plus original et le plus attachant. Nul n'incarne mieux que lui l'idéal humain des États-Unis, fondé sur le travail, la réussite sociale, la vertu civique et la passion des affaires publiques. C'est aussi un homme d'esprit qui nous a légué d'immortelles formules.

Savant, entrepreneur et philanthrope

Né à Boston (Massachusetts), le 17 janvier 1706, au sein d'une modeste famille de 17 enfants, Benjamin est placé comme apprenti imprimeur chez son frère qui vient de lancer The New England Courant.

En 1723, le jeune homme rejoint Philadelphie, en Pennsylvanie, où il fonde une imprimerie à son tour et fait bientôt de la Pennsylvania Gazette le journal le plus populaire des colonies anglaises d'Amérique.

Benjamin  Franklin (musée Carnavalet, Paris)Il épouse une amie d'enfance, Deborah Read, et ne tarde pas à acquérir une réputation de philanthrope. Infatigable travailleur, il s'efforce de répandre l'instruction dans le peuple en ouvrant des bibliothèques et des sociétés littéraires, en fondant aussi l'Université de Pennsylvanie en 1751.

Il met sur pied la première brigade de pompiers du Nouveau Monde, s'appuyant sur des formules telles que : « An ounce of prevention is worth a pound of cure » (une once de prévention vaut une livre de guérison), fondant aussi une mutuelle d'assurance contre l'incendie qui existe toujours, la Philadelphia Contribution for Insurance Against Loss by Fire.

Inventeur et savant passionné par l'électricité, Franklin reconnaît la nature électrique de la foudre et met au point le paratonnerre en 1752. Son hypothèse est expérimentalement vérifiée à Marly, près de Paris, ce qui lui vaut un immense prestige en France même. Franklin invente aussi les lentilles à double foyer et un système de chauffage appelé «cheminées de Franklin».

Devenu un notable, il propose en 1754 à la conférence d'Albany un plan d'union des Treize Colonies sous l'égide de Londres. En 1757, il est chargé de représenter les intérêts de plusieurs colonies à Londres où il se montre d'abord fidèle à la Couronne avant d'embrasser la cause indépendantiste.

Député de la Pennsylvanie au Congrès de Philadelphie, il participe à la rédaction de la Déclaration d'indépendance en 1776.

Romance d'amour entre Franklin et la France

A 70 ans, Benjamin Franklin aimerait jouir enfin d'un repos mérité mais ses amis lui demandent d'aller plaider la cause de l'indépendance américaine auprès du roi de France Louis XVI et de son ministre des Affaires étrangères, Vergennes, qui ont un vieux contentieux avec l'Angleterre.

Depuis plusieurs années déjà, de jeunes nobles européens, dont le plus célèbre est le marquis de La Fayette, combattent aux côtés des «Insurgents». Le choix de Benjamin Franklin comme ambassadeur extraordinaire à Paris se justifie au nom de la grande popularité dont jouit le savant en France, où il s'est rendu à deux reprises, en 1767 et 1769, sous le règne de Louis XV.

Benjamin Franklin débarque à Auray, en Bretagne, le 4 décembre 1776, en compagnie de deux petits-fils. Il est bientôt reçu par le ministre qui lui fait remettre en secret deux millions de livres. Il prend plaisir aussi à rencontrer la bonne société parisienne, y compris les savants et intellectuels Buffon, Lavoisier, Condorcet, La Rochefoucauld, Malesherbes, l'abbé Raynal. Beaumarchais et même Voltaire ne manquent pas de lui rendre visite.

Benjamin Franklin (1706-1790), coqueluche des Françaises

Les jeunes femmes de la Cour raffolent de ce vieil homme spirituel et gai, au français rocailleux, aux manières simples et au costume d'homme des bois. Pendant le séjour parisien de Benjamin Franklin survient l'annonce de la capitulation d'une armée anglaise à . Ce premier succès des «Insurgents» après bien des déconvenues décide Louis XVI et Vergennes à signer avec eux, le 6 février 1778, un traité d'amitié et de commerce ainsi qu'un traité d'alliance et de défense mutuelle.

Benjamin Franklin a encore la satisfaction de participer à la signature du , le 3 septembre 1783... Habile et ne perdant pas le nord, le vieil homme en a défini les préliminaires à Londres, avec les Anglais, quelques mois plus tôt, sans craindre de déplaire à ses chers amis français.

Le savant a le bonheur d'assister qui plus est au premier envol d'une montgolfière montée par des hommes, le 21 novembre de la même année. Il quitte Paris et la Cour l'année suivante pour sa Pennsylvanie bien-aimée où il est accueilli avec tous les honneurs.

Mais l'heure du repos n'a pas encore sonné. C'est ainsi que Franklin participe à la Convention de Philadelphie qui élabore la Constitution américaine en 1787. Il s'éteint le 17 avril 1790 à Philadelphie.

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